«Αλλάξαμε τη δημοσιογραφία 15 χρόνια πριν – Τώρα χρειάζεται να την αλλάξουμε πάλι»: Ο ιδρυτής του Politico για το μεγαλύτερο success story στα μίντια

«Αλλάξαμε τη δημοσιογραφία 15 χρόνια πριν – Τώρα χρειάζεται να την αλλάξουμε πάλι»: Ο ιδρυτής του Politico για το μεγαλύτερο success story στα μίντια

«Τα ΜΜΕ με ισχυρό πηδάλιο μπορεί να είναι σε θέση να αναβιώσουν την ιδέα μιας δημόσιας πλατείας, στην οποία οι άνθρωποι έχουν κοινή αποδοχή σκληρών γεγονότων ακόμη και όταν διαφωνούν για την κατάλληλη απάντηση σε αυτά», λέει ο ιδρυτής του Politico για την επόμενη μέρα στη δημοσιογραφία.

Το περιοδικό Politico συμπλήρωσε 15 χρόνια ζωής και ο εκ των ιδρυτών του, Τζον Χάρις, έκανε το δικό του, προσωπικό, απολογισμό, αποκαλύπτοντας τη συνταγή της επιτυχίας.

Ποια ήταν; Η «στιλιστική» ανανέωση του πολιτικού ρεπορτάζ, με τους δημοσιογράφους να σχολιάζουν την είδηση με τη δική τους φωνή, το δικό τους χιούμορ, τη δική τους διορατικότητα, τη δική τους εκτίμηση, κάτι στο οποίο υστερούσαν – κι ακόμα υστερούν – παραδοσιακές μεγάλες εφημερίδες με τεράστια απήχηση. Πλέον όμως χρειάζεται μια αλλαγή…

Αναλυτικά τα όσα έγραψε ο Τζον Χάρις με αφορμή τη συμπλήρωση 15 ετών από την έναρξη της κυκλοφορίας του «The Politico», όπως ήταν το αρχικό όνομα του πασίγνωστου πλέον περιοδικού.

«Καθώς πλησιάζαμε τη 15η επέτειο του «Politico», έψαξα παλιά αρχεία περιμένοντας να βρω πολλά που θα με έκαναν να ανατριχιάσω.

Κοιτάζοντας μερικά από τα πρώτα θέματα, γεμάτα τυπογραφικά λάθη, βαριά γραφή, τεταμένες υποθέσεις, το πιο συναρπαστικό ήταν το πρώτο τεύχος, στις 23 Ιανουαρίου 2007, με σχέδιο από εφημερίδα του γυμνασίου και ένα κόκκινο-μαύρο λογότυπο που αναγγέλλει την άφιξη του «The Politico». Ακριβώς όπως στις πρώτες μέρες του «TheFacebook», σύντομα απορρίψαμε το «The».

Ήμουν έτοιμος να δειλιάσω, αλλά δεν το έκανα, όταν επέστρεψα σε μια παλιά συνέντευξη που έκανα με το «PressThink», έναν ιστότοπο κριτικής μέσων. Αυτό κυκλοφόρησε στα τέλη του 2006, μερικές εβδομάδες αφότου ένας συνάδελφος και εγώ ανακοινώσαμε ότι φεύγαμε από την «Washington Post» για να ξεκινήσουμε μια νέα έκδοση και μόλις έξι εβδομάδες πριν ξεκινήσουμε. Διαβάζοντας παλιές λέξεις, βρήκα αυτό που μου φαίνεται τώρα μια αρκετά καθαρή άρθρωση αυτού που πίστευα τότε.

Το επιχείρημά μου ήταν ότι η παλιά τάξη των Μέσων Μαζικής Ενημέρωσης στην οποία μεγάλωσα —μια που ορίζεται από ισχυρούς θεσμούς εμποτισμένους με βαθιές και μερικές φορές ασφυκτικές θεσμικές κουλτούρες— ήταν έντονα ευάλωτη στην αναστάτωση. Αυτό παρουσίασε αντάρτικες δυνάμεις του είδους που αντιπροσωπεύαμε κι ασκούσαν μια μαγνητική έλξη πάνω μου.

«Ζούμε σε μια εποχή της επιχειρηματικότητας, όχι σε μια θεσμική εποχή», υποστήριξα στον δημοσιογράφο, Τζέι Ρόζεν. «Αυτό ισχύει για πολλά επαγγέλματα εδώ και αρκετό καιρό, και όλο και περισσότερο (και ίσως κάπως καθυστερημένα) ισχύει για τη δημοσιογραφία. Οι άνθρωποι που έχουν την πιο ικανοποιητική σταδιοδρομία, μου φαίνεται, είναι εκείνοι που δημιουργούν μια ξεχωριστή υπογραφή για τη δουλειά τους – που προσθέτουν αξία στη δημόσια συζήτηση μέσω των ατομικών τους ταλέντων – αντί να βασίζονται κυρίως στη φήμη και τη θεσμική βαρύτητα του οργανισμού για τον οποίο εργάζονται»

Στενά συνδεδεμένη με αυτή την πεποίθηση στη δημοσιογραφική επιχειρηματικότητα ήταν η πεποίθηση ότι το πολιτικό ρεπορτάζ ειδικά, έπρεπε να ανανεωθεί στιλιστικά. Χρειαζόταν να απομακρυνθεί από τον ηχηρό τόνο της φωνής του Θεού που ήταν συνηθισμένος και να έρθει πιο κοντά στον τρόπο με τον οποίο οι δημοσιογράφοι μιλούσαν πραγματικά για το θέμα όταν είναι μεταξύ τους, δίνοντας περισσότερο περιθώριο να μοιραστούν τις δικές τους φωνές – το χιούμορ, τη συσσωρευμένη διορατικότητα, τις διεισδυτικές εκτιμήσεις του τι συμβαίνει στην πραγματικότητα κάτω από τις βλακείες.

Ο Ben Smith, τότε blogger με ανερχόμενο προφίλ στους πολιτικούς κύκλους της πόλης της Νέας Υόρκης, αλλά όχι ακόμη μεγάλη φήμη, αργότερα μου είπε ότι αποφάσισε να συμμετάσχει στη νέα μας startup αφού διάβασε τη συνέντευξη στο «PressThink». Ο Μπεν έγινε ένας από τους πιο γνωστούς συντάκτες μας τα πρώτα χρόνια. Στη συνέχεια έφυγε για να γίνει αρχισυντάκτης του τότε νεοσύστατου «BuzzFeed». Στη συνέχεια το άφησε για να γίνει ευρέως διαδεδομένος κριτικός μέσων ενημέρωσης των «New York Times». Τις προάλλες ανακοίνωσε ότι αποχωρεί από αυτό για να ξεκινήσει μια νέα έκδοση με στόχο τη σύνδεση ενός παγκόσμιου κοινού. Κάθε βήμα στο πλανόδιο μονοπάτι του ήταν με τον δικό του τρόπο μια επικύρωση του σημείου που έλεγα στα τέλη του 2006.

Αυτή η αντίληψη – ότι στην ψηφιακή εποχή οι θεσμοί έχασαν μεγάλο μέρος της ιστορικής τους δύναμης για να ορίσουν μια ατζέντα ενώ μεμονωμένοι δημοσιογράφοι την κέρδιζαν – βρισκόταν στη ρίζα αυτού που έγινε στο Politico. Είναι η ίδια δυναμική που τροφοδοτεί μια ταχέως αναπτυσσόμενη λίστα startups ειδήσεων που έχουν ανθίσει στον πολιτικό και πολιτικό χώρο τα τελευταία χρόνια (πολλές από αυτές με βετεράνους του «Politico» σε ηγετικούς ρόλους). Είναι η ίδια δυναμική που τροφοδοτεί την εμφάνιση του «Substack» και τον αυξανόμενο κατάλογο συντακτών. Είναι ακόμη η ίδια δυναμική που τροφοδοτεί την αναμόρφωση παλαιών ειδησεογραφικών οργανισμών, όπως οι «New York Times», γύρω από ταλέντα αστέρια όπως ο Andrew Ross Sorkin ή η Maggie Haberman, μια άλλη συντάκτρια του «Politico». Έκανα λάθος για πολλά μικρά και ακόμη και όχι και τόσο μικρά θέματα κατά τη διάρκεια των επόμενων 15 ετών. Αλλά είχα δίκιο σε αυτό το μεγάλο πράγμα.

Επιτρέψτε μου να σημειώσω το ορόσημο του «Politico» που έκλεισε τα 15 και τη μεγαλύτερη τάση που κατέστησε δυνατή την επιτυχία μας, με ένα σχόλιο για τα επόμενα 15 χρόνια. Θα ήταν πολύ καλό εάν αυτή η επόμενη περίοδος της ιστορίας των Μέσων Ενημέρωσης σηματοδοτήσει την επιβράδυνση και έστω μερική αντιστροφή αυτής της τάσης. Είναι καιρός το εκκρεμές να γυρίσει πίσω προς την κατεύθυνση της θεσμικής εξουσίας.

Αυτό δεν είναι μια πρόβλεψη, αλλά είναι κάτι περισσότερο από άσκοπη επιθυμία. Με μια ισχυρή οικονομία των Μέσων Ενημέρωσης (τουλάχιστον σε ορισμένους τομείς, συμπεριλαμβανομένης της Ουάσιγκτον), βλέπουμε τους ειδησεογραφικούς οργανισμούς να απολαμβάνουν μια οικονομική ευημερία που είναι εντελώς διαφορετική από το κλίμα του 2007. Οι «Times», των οποίων το μέλλον κάποτε φαινόταν σκοτεινό, έχει αναβιώσει με ένα ισχυρό μοντέλο συνδρομής καταναλωτών. Μέσα σε μια αγορά Μέσων Μαζικής Ενημέρωσης, ο ιδιοκτήτης και συνιδρυτής του «Politico» Robert Allbritton το 2021 επέλεξε να πουλήσει την έκδοσή μας για ένα δισεκατομμύριο δολάρια. Ο φιλόδοξος νέος μας ιδιοκτήτης, η γερμανική εταιρεία μέσων ενημέρωσης Axel Springer, έχει αξιόπιστα σχέδια να επεκτείνει το περιεχόμενό μας και να διπλασιάσει την αξία μας τα επόμενα χρόνια.

Η οικονομική ισχύς είναι η απαραίτητη προϋπόθεση για το είδος της εξουσίας που με ενδιαφέρει περισσότερο: την εξουσία που καθορίζει την ατζέντα. Εδώ πρέπει να διεκδικήσουν ξανά έδαφος οι θεσμοί των Μέσων Ενημέρωσης, τόσο οι εδραιωμένοι όσο και οι σχετικοί νεοφερμένοι όπως το «Politico».

Το μεγαλύτερο πρόβλημα με την αποδυνάμωση της θεσμικής εξουσίας σε μια εποχή υπερκορεσμού των Μέσων Ενημέρωσης είναι ότι αποτελεί δώρο στους δημόσιους λειτουργούς που επιδιώκουν να αποφύγουν τη λογοδοσία. Καθημερινά κατά τη διάρκεια των χρόνων του Ντόναλντ Τραμπ και ακόμα αρκετά συχνά κατά την απόπειρα επιστροφής του Τζο Μπάιντεν στην κανονικότητα, βλέπω ιστορίες που πριν από 20 ή 30 χρόνια θα είχαν προκαλέσει σάλο εβδομάδων ή και μηνών. Είναι αρκετά εύκολο τώρα για οποιονδήποτε πολιτικό που δεν του αρέσει κάποια ιστορία με μια ανησυχητική αποκάλυψη να καταγγείλει την πλατφόρμα ως προκατειλημμένη, να συγκεντρώσει υποστηρικτές που δεν τους ενδιαφέρει και πολύ αν η ιστορία είναι αληθινή ή όχι και βασίζονται στην αλήτικη δημόσια προσοχή προχωρήστε στο επόμενο πράγμα.

Ένα πράγμα που μπορεί να κάνει ένα ισχυρό ίδρυμα Μέσων Ενημέρωσης που δεν μπορεί να κάνει ο πιο ταλαντούχος συγγραφέας στο «Substack», ή ακόμα και ένας μικρός ιστότοπος startup, είναι να επικεντρωθεί στη διαρκή εστίαση από ένα ευρύ φάσμα του κοινού σε ένα θέμα που το αξίζει. Ένα παράδειγμα είναι αυτό που έκανε ο αείμνηστος Fred Hiatt στη σελίδα γνώμης της «Washington Post», με τη βοήθεια του πρώην εκτελεστικού συντάκτη Martin Baron και του εκδότη Fred Ryan (βασικό μέλος της πρώιμης συμμορίας του «Politico»), ως απάντηση στη δολοφονία του Οκτωβρίου 2018 από το καθεστώς της Σαουδικής Αραβίας, του δημοσιογράφου Τζαμάλ Κασόγκι. Ο Τραμπ ήθελε να προχωρήσει. Το ίδιο και ο ηγέτης της Σαουδικής Αραβίας Μοχάμεντ μπιν Σαλμάν. Αλλά κανένα καλά ενημερωμένο άτομο δεν θα μπορούσε να γνωρίζει τη θηριωδία Κασόγκι επειδή η «Post» έχει διατηρήσει τον εκδοτικό του ρυθμό για τρία χρόνια. Στην ίδια κατηγορία, αν μου επιτρέπεται, θα συμπεριέλαβα την αμείλικτη εστίαση του «Politico» κατά τα χρόνια του Τραμπ στις αναφορές λογοδοσίας για το υπουργικό συμβούλιο του. Αυτές οι ιστορίες, αν και απείχαν πολύ από το περίεργο σόου στο Οβάλ Γραφείο, οδήγησαν σε πολλαπλές παραιτήσεις και υποψηφιότητες.

Τα ισχυρά ιδρύματα μέσων ενημέρωσης μπορούν να υπερασπιστούν τους εαυτούς τους σε αγωγές και να αντισταθούν στον εκφοβισμό από δημόσιους λειτουργούς, εταιρικά συμφέροντα και διαφημιστές με τρόπο που δεν μπορούν οι μικρότερες οντότητες και τα άτομα. Ο νέος μας ιδιοκτήτης είπε «όχι» κάποτε — προσωρινά, όπως αποδείχτηκε, αλλά δεν υπήρχε τρόπος να το γνωρίζουμε τότε — σε διαφήμιση δεκάδων εκατομμυρίων δολαρίων μετά την κριτική της Volkswagen στη Die Welt .

Αυτοί οι θεσμοί μπορούν επίσης να βοηθήσουν στην αντιμετώπιση ενός από τους εξοργιστικούς κινδύνους της σύγχρονης ζωής – τον κατακερματισμό της συλλογικής μνήμης. Μέσα στον καταιγισμό περιεχομένου, ποιος θυμάται έστω για τι αγανάκτησαν προχθές; Οι συντάκτες με αυτοπεποίθηση και πειθαρχία μπορούν να βοηθήσουν τον αναγνώστη να ανακτήσει τον προσανατολισμό του/της.

Τελικά — ίσως; — οι ειδησεογραφικοί οργανισμοί με ισχυρό πηδάλιο εν μέσω των πολιτιστικών και ιδεολογικών καταιγίδων της στιγμής μπορεί να είναι σε θέση να αναβιώσουν την ιδέα μιας δημόσιας πλατείας, στην οποία οι άνθρωποι έχουν κοινή αποδοχή σκληρών γεγονότων ακόμη και όταν διαφωνούν για την κατάλληλη απάντηση σε αυτά τα γεγονότα. Για να λέμε την αλήθεια, δεν υπάρχουν πολλά στοιχεία τελευταία για αυτό. Είναι σαφές ότι πολλοί αναγνώστες και θεατές δεν θέλουν καν μια τέτοια προσέγγιση στις ειδήσεις. Ωστόσο, νομίζω ότι η πλειοψηφία του κοινού το κάνει. Είναι δύσκολο να δούμε μια δημοκρατία να λειτουργεί μακροπρόθεσμα χωρίς την εκτίμηση ότι τα επιχειρήματα για το τι θα έπρεπε να είναι στο μέλλον πρέπει να ξεκινούν με συμφωνία για το τι είναι στην πραγματικότητα η παρούσα πραγματικότητα.

Αυτό το ιδανικό, το οποίο είναι πολύ διαφορετικό από τη χλιαρή ουδετερότητα ή την αμφισβήτηση του αμφίπλευρου, είναι αυτό που επιδιώκει το «Politico» εδώ και 15 χρόνια. Αυτό περιλαμβάνει τις πρώτες μέρες, όταν ήμασταν μια startup με 50 υπαλλήλους, μέχρι σήμερα, ως μια παγκόσμια επιχείρηση ειδήσεων που προσεγγίζει χίλιους υπαλλήλους με στοιχεία ενεργητικού σε εννέα ζώνες ώρας και στις δύο πλευρές του Ατλαντικού. Περιμένω ότι θα επιδιώξουμε να υπερασπιστούμε και να δικαιώσουμε το ίδιο ιδανικό στα επόμενα 15 χρόνια.

Μερικές από τις παραπάνω λέξεις μπορεί να φαίνονται λίγο αφηρημένες. Φυσικά, δεν υπάρχει τίποτα αφηρημένο στα συναισθήματά μου για το «Politico» κι αυτή την άγρια βόλτα που μοιράστηκαν τόσοι πολλοί άνθρωποι τα τελευταία 15 χρόνια.

Πώς να μεταφέρετε τη σπλαχνική ένταση εκείνου του πρώτου έτους; Ήταν εξαιρετικά μεγάλες μέρες και μικρές νύχτες. Ήταν μια καλειδοσκοπική θολούρα αντιφατικής εμπειρίας: έξαρση, φόβος, πανηγυρισμός, το δεμένο στομάχι και ο παλμός από συνεχείς υπενθυμίσεις ότι ήμασταν μόλις βήματα μακριά από την καταστροφή. Είχαμε θέσει την επαγγελματική μας φήμη στη γραμμή για ένα εγχείρημα που φαινόταν αρκετά εύθραυστο από έξω και πολύ πιο εύθραυστο από μέσα.

Χαμογελώ αυτές τις μέρες όταν ακούω τύπους Μέσων που ανακοινώνουν νεοφυείς επιχειρήσεις και στη συνέχεια χρειάζονται πολλούς μήνες ή ακόμα και ένα χρόνο για να ξεκινήσουν πραγματικά. Ο συνιδρυτής μου Jim VandeHei και εγώ είχαμε δύο μήνες αφότου φύγαμε από την «Post» για να προσλάβουμε ένα προσωπικό, να αναθέσουμε και να επεξεργαστούμε ιστορίες και να αγωνιστούμε για να έχουμε ένα (ελάχιστα) λειτουργικό σύστημα διαχείρισης περιεχομένου για να δημοσιεύσουμε τη δουλειά μας.

Ωστόσο, πολύ σύντομα είδαμε μικροσκοπικές λεπίδες που εκτοξεύτηκαν από το έδαφος και υποδήλωναν ότι αυτό το πράγμα μπορεί να λειτουργήσει πραγματικά. Μια καλωδιακή οθόνη ειδήσεων με ένα πανό που λέει «Politico Reports…»

Στην αρχή, δεν είχαμε καμία ψευδαίσθηση ότι μπορούσαμε να ανταγωνιστούμε με ίσους όρους τους παλιούς συναδέλφους μας σε εκδόσεις παλαιού τύπου. Αντίθετα, αυτό που αναζητούσαμε ήταν το δημοσιογραφικό ισοδύναμο του ασύμμετρου πολέμου – οι αντάρτες να αναλαμβάνουν μεγαλύτερες δυνάμεις εκτοξεύοντας γρήγορα και ευκαιριακά σε ιστορίες όπου μπορεί να είχαμε την ευκαιρία να κερδίσουμε.

Από τους πρώτους μας ρεπόρτερ, ο Ben Smith ήταν πίσω μόνο από τον Mike Allen, τον αρχικό συντάκτη του ενημερωτικού δελτίου μας «Playbook», όσον αφορά στην επιρροή. Κάποια από τα πρώτα έργα του Smith αποτυπώνουν τη φύση των μικροεμμονών μας εκείνων των ημερών. Έστειλε την κυκλοφορία στα ύψη με ένα σύντομο, αστείο στοιχείο για το πόσο όμορφο αγόρι ήταν ο υποψήφιος για την προεδρία John Edwards, πλήρωνε 400 δολάρια για τα κουρέματά του και τα χρέωνε στην εκστρατεία του. (Αργότερα αποκαλύφθηκε ότι ήταν μια διαρροή από την εκστρατεία του Μπαράκ Ομπάμα). Αλλά η προσπάθεια να είμαστε ένα βήμα μπροστά σε στοιχειώδεις ιστορίες που ενδιαφέρουν κυρίως πολιτικούς εμμονικούς, έκαψε τον Smith και εμάς, όταν δημοσίευσε ένα άρθρο λέγοντας ότι ο Edwards εγκαταλείπει το την εκστρατεία για τη στήριξη της μάχης της συζύγου του με τον καρκίνο. Ήξερα την πηγή του και ήταν απολύτως λογικό να υποθέσω ότι η πηγή ήταν σωστή. Αλλά η πηγή ήταν λάθος, το ίδιο και εμείς.

Η εστίασή μας σε τέτοιου είδους πράγματα ήταν πάντα ένα μέσο για έναν σκοπό. Ο στόχος ήταν να δημιουργηθεί μια πλατφόρμα που να είναι μεγαλύτερη και πιο ουσιαστική — όχι μόνο να καλύπτει την παραγωγή πολιτικών κειμώνων, αλλά να φωτίζει τους ευρύτερους σκοπούς της πολιτικής και το έργο της διακυβέρνησης. Αλλά αυτό δεν ήταν πάντα προφανές με γυμνό μάτι.

Οι πρώιμες μικρές επιτυχίες κατέστησαν δυνατή την πιο συνεπακόλουθη μακροπρόθεσμη επιτυχία. Αυτό περιελάμβανε την πορεία του «Politico» στην κάλυψη των πολιτικών, η οποία τώρα υποστηρίζεται από εκατοντάδες ρεπόρτερ και συντάκτες στις Ηνωμένες Πολιτείες και την Ευρώπη και χρηματοδοτείται από συνδρομές υψηλής αξίας που αγοράζονται από επαγγελματίες της πολιτικής. Πέρυσι, το «Politico» αγόρασε το «E&E News», του οποίου η τεχνογνωσία σε ενεργειακά και περιβαλλοντικά θέματα μάς επιτρέπει να επιτεθούμε σε αυτό που είναι πιθανόν η πιο σημαντική ιστορία του αιώνα – η κλιματική αλλαγή και οι προσπάθειες για ανάσχεση ή άμβλυνση των πιο καταστροφικών συνεπειών της.

Ένα παράδοξο: Όσο δύσκολα κι αν ήταν εκείνα τα πρώτα χρόνια έναρξης, όταν η πιθανότητα αποτυχίας φαινόταν τόσο κοντινή, τα τελευταία χρόνια ήταν μερικές φορές πιο δύσκολα, καθώς παλεύαμε με την πραγματικότητα της επιτυχίας.

Αυτό που μου άρεσε περισσότερο στα 15 χρόνια με το «Politico», ήταν η φιλία, το γέλιο, η κοινή δέσμευση για σημαντική δουλειά. Αυτό που μου άρεσε λιγότερο: Το γεγονός ότι κάποιοι καλοί και ταλαντούχοι άνθρωποι χάθηκαν μέσα στον ταραχώδη στροβιλισμό μιας startup και οι διαφωνίες μεταξύ μας στην κορυφή για την εξουσία, τα χρήματα, την αναγνώριση.

Αυτές οι εντάσεις έφτασαν στο αποκορύφωμά τους στις αρχές του 2016. «Το Politico εκρήγνυται», έγραφε ο τίτλος της «Post», με λέξεις που έχουν τατουάζ στη μνήμη μου, καθώς αρκετοί από τους συνιδρυτές μου ανακοίνωσαν την αποχώρησή τους.

Όσο ανεπιθύμητη κι αν ήταν η στιγμή, ήταν μια χρήσιμη στιγμή διευκρίνισης για το μεγαλύτερο έργο της οικοδόμησης θεσμών. Το πιο συνηθισμένο αποτέλεσμα για τις νεοσύστατες εταιρείες πολυμέσων, ακόμη και αυτές που τραβούν την προσοχή στην αρχή, είναι να διασχίζουν τον ουρανό σαν κομήτης για μια σεζόν και μετά να ξεθωριάζουν.

Μια νέα ομάδα επικεφαλής, οι περισσότεροι από τους οποίους δεν υπήρχαν κατά τη διάρκεια των ετών έναρξης, έπρεπε να βεβαιώσουν ότι ο τίτλος της Post ήταν λάθος. Αυτή η ομάδα, στην οποία είμαι περήφανος που είμαι μέλος, πέρασε τη δοκιμασία της οικοδόμησης μιας πραγματικά ανθεκτικής επιχείρησης. Μέσα σε πέντε χρόνια η έκδοση είχε υπερδιπλασιάσει τα έσοδά της.

Δίδυμα ερωτήματα υφαίνονται σε πολλές από τις εξελίξεις στο τοπίο των Μέσων Ενημέρωσης τα τελευταία χρόνια. Ποιος είναι ο βασικός κινητήρας του αντίκτυπου — είναι τα ταλαντούχα άτομα ή οι θεσμικές πλατφόρμες που δημιουργούν τις προϋποθέσεις για να είναι επιτυχημένα αυτά τα άτομα; Κι όλο αυτό στεφθεί με επιτυχία, πώς θα πρέπει να μοιραστούν οι ανταμοιβές;

Οι άνθρωποι που πιστεύουν στην ουσιαστική αξία των θεσμικών πλατφορμών, όπως και εγώ, έχουν συχνά καταβάλει προσπάθειες για να πετύχουν τη σωστή ισορροπία. Στις πρώτες μέρες μου στο επάγγελμα, υπήρχε συχνά μια έντονη ανισορροπία στις κορυφαίες δημοσιεύσεις, αν και κανείς δεν φαινόταν να το προσέχει πολύ. Πολλοί δημοσιογραφικοί οργανισμοί αντιστάθηκαν στο να αγκαλιάσουν την ψηφιακή εποχή και αντ’ αυτού εστίασαν σε μάταιες προσπάθειες για να μετριάσουν τις επιπτώσεις της στο βασικό επιχειρηματικό τους μοντέλο. Επιπλέον, για πολλά χρόνια είχαν συνηθίσει να αποκομίζουν τεράστιες οικονομικές ανταμοιβές, ενώ περίμεναν ακόμη και τα ανώτερα εκδοτικά ταλέντα να αρκούνται στο να πληρώνονται αρκετά χρήματα.

Καθώς διάφοροι άνθρωποι έχουν αναφέρει για την ιστορία του Politico όλα αυτά τα χρόνια, συχνά υποστηρίζεται ότι ο Jim VandeHei και εγώ το 2006 πήραμε τις ιδέες μας για την οικοδόμηση μιας νέας πλατφόρμας για την κάλυψη της πολιτικής στα αφεντικά μας στην «Washington Post» και μας απέτρεψαν ανόητα. Αυτή η ιστορία δεν είναι πολύ σωστή. Μάλιστα μας ενθάρρυναν να μείνουμε και να χτίσουμε εκεί, με κίνητρα που ήταν γενναιόδωρα στο πλαίσιο της «Post» εκείνη την εποχή. Ο Don Graham απείχε έξι χρόνια από το να πουλήσει τη «Post» στον Τζεφ Μπέζος. Ήταν και παραμένει μεταξύ των ανθρώπων που σέβομαι περισσότερο στην καριέρα μου. Αλλά υπήρχαν λογικοί λόγοι για να φύγω για να συμμετάσχω στον σε ένα εντελώς νέο εγχείρημα. Ένα καθιερωμένο μέρος όπως η «Post», που αγωνίζεται να διατηρήσει όσο το δυνατόν μεγαλύτερο μέρος του παλιού επιχειρηματικού της μοντέλου ενώ ψαχουλεύει επιφυλακτικά για να χτίσει ένα νέο, δεν μπορούσε εκείνη την εποχή να υποσχεθεί αξιόπιστα μια γνήσια επιχειρηματική κουλτούρα για την υποστήριξη νέων έργων.

Ο Graham μου είχε προσφέρει ένα μικρό μερίδιο μετοχών της «Post», ως μέρος άλλων κινήτρων. Είπε ότι θα μπορούσε να ωριμάσει σε μια ωραία αλλαγή, αλλά είπε ότι «δεν θα πληρώσει απαραίτητα για το κολέγιο των παιδιών σας». Κατάλαβα την παρατήρηση ως ένα ευχάριστο χτύπημα της πετσέτας και χαμογέλασα. Σκέφτηκα επίσης μέσα μου: «Λοιπόν, η Αν και εγώ έχουμε τρία μικρά παιδιά και κάτι θα πρέπει να πληρώσει για το κολέγιο».

Για να είμαστε δίκαιοι, ούτε ο Graham ούτε εγώ είχαμε κανένα λόγο να προβλέψουμε τη δυναμική που σύντομα θα άλλαζε – ακόμα και διαστρέβλωνε – τα οικονομικά των Mέσων Eνημέρωσης της Ουάσιγκτον. Εκείνη την εποχή, μετά από δύο δεκαετίες στην εφημερίδα, ήμουν αρκετά καλά στο οργανόγραμμα και την κλίμακα πληρωμών του Newsroom της «Post» και ένιωθα ότι τα πήγαινα καλά.

Αλλά αυτό συνέβη πριν το περιβάλλον των Μέσων Ενημέρωσης της Ουάσιγκτον βυθιστεί σε έναν έντονο ανταγωνισμό για ταλέντο σύνταξης. Και ήταν πριν η τάση που περιέγραψα στο «PressThink», σχετικά με τους δημοσιογράφους που φτιάχνουν τις δικές τους επωνυμίες, ανεξάρτητα από την πλατφόρμα για την οποία εργάζονταν, πραγματικά επικρατήσει. Τώρα, σχεδόν κάθε μέρα φέρνει νέα ανατροπή: Ένας κορυφαίος συντάκτης των «New York Times» αναχωρεί για μια καλύτερη προσφορά στο Atlantic . Ένας κορυφαίος συντάκτης στην «Post» φεύγει για τους «Times» και ένας άλλος για το «CBS». Ένα ζευγάρι ταλαντούχων ρεπόρτερ στο «Politico» φεύγει για το «NBC», ενώ ένα αστέρι του «Associated Press» φεύγει για να έρθει εδώ.

Οι δημοσιογράφοι αλλάζουν επιτέλους την ισορροπία δυνάμεων μεταξύ του ταλέντου που δημιουργεί το περιεχόμενο και του εργοδότη που το δημοσιεύει. Λοιπόν, ναι — με περιορισμένο τρόπο. Η πραγματικότητα είναι ότι τα κέρδη δημιουργούνται συχνά από άτομα με αποδεδειγμένο ταλέντο. Δυστυχώς, η τάση αποζημίωσης μεταξύ ενός στενού τομέα δημοσιογράφων της Ουάσιγκτον δεν αποτελεί σπουδαίο δείκτη της ευρύτερης υγείας της δημοσιογραφίας ή της ζωντάνιας των θεσμών που είναι απαραίτητοι για τη διατήρησή της. Ωστόσο, είναι ένα πολύ καλύτερο τοπίο από ό,τι υπήρχε πριν από 15 χρόνια.

Ωστόσο, εάν τα καθιερωμένα ιδρύματα το είχαν φέρει μαζί με τις προκλήσεις τους πριν από μια γενιά, δεν μπορώ παρά να αναρωτηθώ: Ποιος θα έρθει τώρα;

Αν λάβετε υπόψη μόνο τις νεοφυείς επιχειρήσεις των τελευταίων ετών στις οποίες οι απόφοιτοι του «Politico» έπαιξαν κρίσιμους ρόλους κατά τη διάρκεια της κυκλοφορίας, περιλαμβάνουν το «BuzzFeed», το «The Intercept», το «Axios», το «Puck», το «Punchbowl», το «Grid» και το ακόμα ανώνυμο νέο εγχείρημα του Smith. Μια αναζωογονημένη αρένα των μέσων ενημέρωσης, στην οποία πολλά επιχειρηματικά κεφάλαια και διαφημιστικά δολάρια πέφτουν στην Ουάσιγκτον και τη Νέα Υόρκη, δημιουργεί άφθονες ευκαιρίες. Ωστόσο, δεν έχει μεταμορφώσει τη θεμελιώδη πραγματικότητα ότι το να παραμείνουμε οικονομικά υγιείς για μακροπρόθεσμη βάση στον κλάδο των μέσων ενημέρωσης είναι πολύ απαιτητικό έργο.

Δεκαπέντε χρόνια στο «Politico» μου υπενθυμίζουν ότι η ζωή τείνει να κυμαίνεται σαν ημιτονοειδές κύμα. Στην κορυφή ενός ημιτονοειδούς κύματος οι άνθρωποι τείνουν να υποθέτουν ότι είναι μοναδικά έξυπνοι. Στο κάτω μέρος τείνουν να υποθέτουν ότι είναι μοναδικά άτυχοι.

Μπορώ να ευχηθώ στους φίλους σε αυτούς τους νεοεισερχόμενους καλή τύχη ενώ ανταγωνίζομαι σθεναρά εναντίον τους, όπως κάνω με φίλους σε ιστορικά ιδρύματα όπως η «Post» και οι «Times».

Τελικά, αυτό που ευχόμαστε δεν είναι καλή τύχη για κάποιον συγκεκριμένο οργανισμό αλλά για το επάγγελμα συνολικά — και ακόμη περισσότερο το κοινό που υπηρετούμε. Για 15 χρόνια, όσοι από εμάς στο «Politico» έχουμε δουλέψει σκληρά και κυρίως διασκεδάζαμε – ένας πολύ καλός συνδυασμός – προσπαθώντας να εξυπηρετήσουμε ένα αυξανόμενο κοινό. Ας δούμε πού θα μας βγάλουν τα επόμενα 15 χρόνια».

ΠΗΓΗ